A mini-backpack that saves lives

The first hours following an earthquake, collapsed mine, or other disaster are crucial. Ideally, we immediately want to know if, where and how many people are stuck under the rubble. However, that’s often not the case – this can remain unanswered for a long time. To get a quick picture of the situation, TU/e and the Tanzanian organization APOPO are working on the RescueRATs project. This involves a “backpack” with a camera and walkie talkie carried by African giant pouched rats. These rats have already been used for 25 years to detect, amongst others, land mines and tuberculosis. They can move through the smallest openings in the debris to locate victims. Once they find someone, they pull a button on their chest. The search and rescue team tracking the rats thus receive a signal and can launch a rescue operation.

The backpack is currently being tested and the rats are being trained. The designers are also still working on optimizing underground (GPS) location tracking, as this is still tricky. A test period will start early next year in Turkey. If these tests go well, and once the backpack has been further optimized, the packed RescueRATs can potentially save many lives.


De eerste uren na een aardbeving, een ingestorte mijn of andere ramp zijn cruciaal. Het liefst weten we direct of, waar en hoeveel mensen zich onder het puin bevinden. Maar die vraag blijft vaak lang onbeantwoord. Om de situatie snel in beeld te kunnen brengen, werken de TU/e en de Tanzaniaanse organisatie APOPO aan het project RescueRATs. Een ‘rugzakje’ met daarin een camera en walkie talkie, dat gedragen kan worden door Afrikaanse reuzehamsterratten. Hamsterratten worden al 25 jaar ingezet voor de opsporing van landmijnen en tuberculose. Zij kunnen zich door de kleinste openingen onder puin bewegen en zo slachtoffers lokaliseren. Hebben ze iemand gevonden dan trekken ze aan een knop op hun borst. Het search and rescue team dat de hamsterratten volgt, krijgt zo een signaal en kan een reddingsactie starten.
De backpack wordt momenteel getest en hamsterratten getraind. Ook werken de ontwerpers nog aan het optimaliseren van ondergrondse (GPS-) locatiebepaling, want dat is nog lastig. Begin volgend jaar start een testperiode in Turkije. Als de tests goed verlopen en de backpack nog verder is geoptimaliseerd, kunnen de bepakte hamsterratten in de nabije toekomst mogelijk vele mensenlevens redden.

contact Sander Verdiesen
Department Electrical Engineering
Website website
Partners Anti-personnel mine demining product development (APOPO)
Press Press Pack